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Vuelos de ultra larga distancia está cambiando la manera de viajar

Conectarse a los confines de la Tierra con vuelos sin escalas es una perspectiva cada vez más atractiva para los viajeros. Sin embargo, la creciente popularidad de los vuelos de casi un día perturbará la economía del negocio de las aerolíneas y la adaptación será crucial a medida que crezca la demanda de la industria de viajes.

Según reporta Skift, la línea aérea Qantas, en octubre de 2019, dio un golpe con su primer vuelo directo desde Nueva York a Sydney, que representó un récord de 20 horas de viaje sin escalas. Este vuelo de ultra larga distancia obtuvo muchos titulares, pero lo más significativo es que subrayó una tendencia que cambiará el vuelo en los próximos años.

Las aerolíneas, durante décadas, a menudo buscaron volar el avión más grande que pudieron, en las rutas entre las ciudades más grandes, empujando a los pasajeros a través de megahubs en Nueva York, Frankfurt, Londres, Tokio o Dubai, donde podían cambiar a un avión más pequeño para llevarlos a Nashville, Osaka o Nairobi.

Sin embargo, dos nuevos aviones, el Boeing 787, el del vuelo de Qantas, y el Airbus A350, han cambiado el modelo, y en las próximas décadas más pasajeros podrán volar sin escalas a más lugares en los que nunca hubo vuelos de ultra larga distancia.

Esta es una excelente noticia para muchas aerolíneas que ahora pueden volar a nuevos mercados que nunca habrían funcionado con aviones de generaciones anteriores. En la mayoría de los casos, los aviones más grandes tenían el alcance, pero la economía no los respaldaba. Todos ellos quemaron demasiado combustible o transportaron demasiados pasajeros para que las rutas de nicho fueran viables.

Sin embargo, es menos auspicioso para las aerolíneas que aún dependen de megahubs masivos, incluidos los tres grandes en el Golfo: Emiratos, Etihad Airways y Qatar Airways. Como representan países con pocos viajeros locales, este trío ha prosperado conectando pasajeros entre ciudades a través de sus centros. Pueden tener dificultades a medida que más aerolíneas prueban nuevas rutas de larga distancia entre ciudades que nunca pudieron apoyarlas en el pasado.

Ya estamos viendo señales de que la tendencia de los vuelos de ultra larga distancia está cambiando la forma en que las personas viajan. En todo el mundo, las aerolíneas están utilizando la tecnología bimotor más moderna para rehacer donde vuelan. En el 787, los clientes ya pueden volar sin escalas desde Londres a Nashville, Newark a Ciudad del Cabo, Boston a Tokio, Santiago de Chile, Melbourne y Varsovia a Ciudad Ho Chi Minh. Las aerolíneas utilizarán el avión para un mayor crecimiento en 2020, con Air New Zealand agregando Nueva York a Auckland y American Airlines comenzando desde Los Ángeles a Christchurch.

Estamos volando a lugares a los que la gente no había ido antes. Con el nuevo 787 queremos continuar con eso. Ese es el avión que nos llevará eventualmente a India y África y mercados que son muy diferentes a los que hemos estado históricamente.

Vasu Raja, vicepresidente senior de redes de American Airlines

Esta tendencia de los vuelos de ultra larga distancia acaba de comenzar. En la próxima década, las aerolíneas utilizarán estos aviones para impulsar las fronteras finales de la aviación. En algunos casos, volarán más lejos que nunca, como el vuelo de Qantas. En muchos otros, agregarán un vuelo sin escalas en el cual ninguno había sido viable.

Posiblemente, los viajeros en todo tipo de mercados podrían ser ganadores. Los pasajeros en mercados más pequeños, como Denver, Nueva Orleans, Berlín u Osaka, deberían ver más conexiones sin escalas con las principales ciudades, mientras que los viajeros en los grandes mercados verán cada vez más vuelos a mercados secundarios o terciarios, como Ciudad del Cabo, Sudáfrica.

Los vuelos de 20 horas llegarán a los titulares y servirán como herramientas de marketing y relaciones públicas para las aerolíneas. Pero el verdadero poder detrás del ahorro, son los vuelos de 10 o 12 a 13 horas entre dos ciudades que no pueden ser rentables para un avión más grande.

Madhu Unnikrishnan, editor de Skift Airline Weekly

En las últimas dos décadas, los fabricantes y algunas aerolíneas hicieron otras predicciones sobre las tendencias futuras. El fabricante europeo Airbus apostó por aviones gigantes, promoviendo el A380 como solución a la escasez de capacidad en algunos centros de conexión, incluidos Londres, Hong Kong y Dubai.

Algunos compraron la publicidad, pero nunca fue respaldada por la evidencia. Airbus ha entregado aproximadamente 240 A380 en más de una década, casi la mitad a Emirates. Ninguna aerolínea en las Américas lo quería, y aunque varias aerolíneas europeas tienen flotas pequeñas, muchas lo eligieron más por orgullo continental que por economía. Airbus pronto dejará de construirlos y algunas aerolíneas, incluida Air France, los retirarán antes.

Las aerolíneas realmente quieren el 787 y el A350. Las aerolíneas y los arrendadores han realizado pedidos de 1.450 Boeing 787, con alrededor de 900 entregas hasta el momento, mientras que Airbus ha completado alrededor de un tercio de los 900 pedidos del A350. La demanda es fuerte, y la mayoría de las aerolíneas utilizarán estos aviones como estaban destinados, para volar nueve o más horas, a menudo en nuevas rutas.

Y por una buena razón, ya que ambos aviones tienen dos ventajas principales sobre el A380. Uno es el coste, ya que ambos confían en la tecnología más nueva para reducir el consumo de combustible. Pero el tamaño también es importante. No todas las rutas funcionarán. Algunas aerolíneas se han retirado de movimientos agresivos: United, que descubrió que las ciudades secundarias chinas de Xi’An y Hangzhou no estaban listas para el servicio transparente sin escalas de una aerolínea estadounidense.

Pero Unnikrishnan, de Skift Airline Weekly, dijo que habrá más ganadores que perdedores a medida que las aerolíneas elijan nuevos mercados para sus activos más nuevos. Eso incluye vuelos 787 o A350 a Europa y Norteamérica desde ciudades secundarias chinas, aunque las compañías aéreas chinas pueden tener una ventaja.

Si hay suficiente demanda, estas rutas ahora son posibles, y esto es lo que el pasajero querrá volar.

Madhu Unnikrishnan, editor de Skift Airline Weekly

La mayoría de las aerolíneas deberían beneficiarse de esta nueva tendencia de vuelos de ultra larga distancia, ya que pueden acceder a nuevos mercados que podrían producir márgenes más altos. Las grandes aerolíneas, como United, pueden experimentar con rutas inusuales, mientras que las más pequeñas como Kenya Airways finalmente tienen una herramienta para volar a Nueva York con una economía razonable. Pero algunos otros tienen mucho que perder.

La mayoría de las aerolíneas de alto riesgo se encuentran en el Golfo. En las últimas dos décadas, Emirates, Etihad y Qatar construyeron megahubs que pueden conectar de manera eficiente a los pasajeros entre dos puntos. Poco a poco, sin embargo, los competidores están disminuyendo lo que hace que esos centros sean tan valiosos.

Si los clientes de United pueden volar sin escalas desde San Francisco a Delhi, muchos ya no querrán detenerse en Doha o Dubai, incluso si la experiencia de los pasajeros de la aerolínea del Golfo es un poco mejor. Los clientes en otras regiones están haciendo el mismo cálculo. ¿Por qué un pasajero en Nairobi debe conectarse en Doha cuando Kenya Airways tiene una parada sin escalas?

Buena pregunta. Y la respuesta parece obvia. Las aerolíneas ya están comenzando a acomodarse.

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